У большинства людей при слове "гиена" возникает образ омерзительной твари. Она чем-то похожа на уродливую собаку и, визгливо хохоча, подло ворует объедки у благородных зверей - льва или гепарда.

Этот портрет очень мало похож на оригинал. Начнем с того, что гиены - вовсе не собаки, а стоят гораздо ближе к кошкам и мангустам. Но они настолько своеобразны, что выделены в особое семейство. В него входят пятнистая и бурая гиены, которые живут на юге Африки, полосатая гиена, живущая на севере Африки и в Азии и, наконец, земляной волк. Он вовсе не волк, а небольшой робкий африканский гиеноподобный зверь. Питается он в основном термитами.

Самый крупный и распространенный вид - пятнистая гиена. Это наиболее изученный вид животных. Исследователи пришли к выводу, что если бы гиены питались только падалью, то давно бы уже умерли с голоду. Более того, стало известно, что очень часто львы подбирают остатки обеда гиены, а не наоборот. Также удалось установить, что 8 из 10 туш животных, у которых пировали гиены, убили они сами. Причем, среди убитых были не только старые и слабые, но и крупные, могучие гну, водяные козлы и зебры в расцвете лет. А львы просто ждали, когда гиены завалят свою жертву, и подходили полакомиться на дармовщинку. Правда, гиены иногда не подпускали львов к туше. Еще более удивительным было открытие, что у гиен в стаях вожаки-самки. При выслеживании добычи впереди стаи всегда бежала крупная самка. Это большая редкость у плотоядных зверей, хотя иногда волчью стаю ведет старая опытная волчица. Взрослая самка гиены весит 80 килограммов, хотя их средний нес ближе к 60 килограммам. Самцы, даже самые крупные, легче по крайней мере на 5 килограммов и всегда в подчинении у самок.

По мнению ученых, такое устройство стаи у гиен объясняется тем, что эти хищники не прочь сожрать своего родича при первой удобной возможности. Будь самки не такие агрессивные, папы и дяди с удовольствием пообедали бы собственными сыновьями и племянниками. Так что господство самки - это залог существования гиен на нашей планете.

Обычно гиены приносят не более двух детенышей. Детеныши рождаются с открытыми глазами, а ходить начинают уже через несколько дней. Ученые подобрали одного отбившегося от стаи гиененка. Он очень быстро привязался к людям. Соломон - так его назвали - обожал ездить с людьми в автомобиле, любил сыр и был очень игрив и ласков. Когда его выпустили на волю, он вернулся и ни за что не хотел уходить. Держать дикое животное дома очень опасно, поэтому исследователи с грустью отправили его в Эдинбургский зоопарк.