От вирусов до инфузорий и червей

Обычно самыми маленькими существами считают бактерий. Еще меньше вирусы: на острие швейной иголки их помещается, по крайней мере, сто тысяч. Однако до сих пор еще не совсем ясно, можно ли считать вирусы существами. Дело в том, что до поры до времени они ведут себя как большая органическая молекула, и, только попав в совершенно определенные условия, начинают жить. Они размножаются и, как все живое, передают присущие им свойства по наследству.

Самая крупная пресноводная амеба — Pelomyxa palustris, достигающая в диаметре 5 мм, распространена по всему земному шару. До сих пор считалось, что это настоящая амеба, но в последнее время установлено, что она покрыта многочисленными жгутиками, которые образуют клеточный скелет. Поэтому, несмотря на свойственный амебам способ движения, пеломиксу следует относить к жгутиконосцам.


Средний размер бактерий — около двух микрон. Это примерно в 300 раз меньше, чем точка на странице этой книги. Вирусы же можно увидеть только в самый сильный электронный микроскоп. Например, диаметр вируса, вызывающего грипп, — всего 85 миллимикрон.


Большинство простейших одноклеточных животных тоже невооруженным глазом не разглядишь. Нужно по крайней мере пятидесятикратное увеличение. Но по сравнению с вирусами это гиганты. Инфузория туфелька в 100 тысяч раз больше, чем вирус, вызывающий заболевание скота ящуром, в то время как самое крупное млекопитающее — синий кит — длиннее самого маленького — землеройки-малютки — только в 750 раз.


Среди простейших животных встречаются и «исполины». Так, инфузория трубач, очень похожая на музыкальный инструмент трубу, достигает длины двух миллиметров. Обычно она ведет «сидячий» образ жизни, прикрепляясь к различным водным растениям.
Из многоклеточных животных самые маленькие — коловратки. Средний размер этих микроскопических животных примерно 0.1 миллиметра.


Существует много различных видов коловраток. Они распространены по всему земному шару, обитают преимущественно в пресноводных водоемах и часто являются основной составляющей планктона. Коловратки очищают воду, поедая бактерий и разложившиеся остатки животных и растений, а сами являются хорошим кормом для молоди многих рыб.


Очень мелкие животные встречаются среди кишечнополостных. Коралловые полипы некоторых видов чуть больше булавочной головки. Известны и маленькие актинии. Представители одного из европейских видов не превышают трех миллиметров в длину.

Коралловые полипы

 

Самые маленькие многоклеточные животные — четырехногий клещ Асеriа truncata (90 микрон) и коловратка Ascomorpha minima (45 микрон). В теле клеща около 80 пучков мышц, в каждом из которых содержится ряд клеток. Общее количество клеток достигает нескольких сотен.


Невелика и наша пресноводная гидра. Она редко достигает длины одного сантиметра. Несмотря на крохотные размеры, это свирепый хищник. Своими щупальцами, расположенными около рта, она захватывает личинок насекомых, рачков и даже новорожденных рыбок.


Самое крупное кишечнополостное животное — медуза цианея. Ее колокол достигает двух метров в диаметре, а длина свешивающихся вниз щупалец превышает 15 метров.

Медуза цианея


Червей насчитывается 100 000 видов, и почти половина из них ведет паразитический образ жизни. Большинство червей-паразитов карлики: их длина не превышает одного-двух сантиметров, а некоторых без лупы и не разглядишь. Встречаются и паразиты-гиганты. До 8—10 метров вырастает бычий солитер, а в кишечнике китов был обнаружен ленточный червь, достигающий сорока метров в длину.


Обычный размер дождевых червей 8—10 сантиметров, но на жирных почвах — в парниках, на огородах — попадаются дождевые черви с красно-бурым передним концом и уплощенным хвостом, толщиной в палец и длиной 15—20 сантиметров. В тропической Америке и в Австралии водятся гигантские дождевые черви. Австралийские черви одного из видов достигают длины двух метров и толщины трех сантиметров.
Еще длиннее морские черви. Червь линеус, живущий по берегам Атлантического океана, вырастает до десяти метров.